Route 01-Rondje Mae Hong Son

Berglandschap Pang Mapga

Berglandschap inj Pang Mapha.

Route 01-Rondje Mae Hong Son op de motorfiets
(7 dagen, 6 overnachtingen)

Dit is waarschijnlijk de populairste route in Noord-Thailand — aangeprezen als een Biker’s delight en de ‘weg met de duizend haarspelbochten’. Landschappelijk is de route schitterend en cultureel valt er ook heel wat te genieten: schilderachtige tempels, bergdorpjes, plattelandsmarkten. De route is zeer populair bij de Thaise wintertoeristen en in december en januari kan het op de weg en in plaatsen als Pai en Mae Hong Son bijzonder druk zijn, vooral tijdens de feestdagen en lange weekends.

Er bestaan heel wat varianten van de route. De ‘traditionele route’ heeft een overnachting in Pai, Mae Hong Son en Mae Sariang. Ik heb gekozen voor een variant waarbij het toeristisch oververzadigde Pai wordt overgeslagen en je doorrijdt naar het ‘onbedorven’ Pang Mapha, om daar de omgeving goed te verkennen. Hoewel Mae Sariang een bijzonder aardig plaatsje is, wordt het niet aangedaan op deze variant en snijd je de ‘loop’ ver vóór Mae Sariang af door vanaf Khun Yuam over een zeer stille en mooie weg naar Mae Chaem te rijden. Vanuit Mae Chaem heb je alle tijd om Doi Inthanon, Thailands hoogste berg met schitterend tropisch nevelwoud en onstuimige watervallen te verkennen, voordat je naar Chiang Mai terugrijdt.

map GT-RiderVoorbereiding: zie pagina Motorfietstochten
Wat je beslist bij je moet hebben op deze route is de Golden Triangle Rider (GT-Rider) kaart van de Mae Hong Son Loop, de enige echt goede en gedetailleerde kaart van het gebied. Voor 250 baht is deze te koop in het Suriwong Book Centre en een aantal andere boekwinkels in Chiang Mai. Breng zoveel veranderingen aan in de voorgestelde reis als je maar wilt. De vertrek- en aankomsttijden die ik noteer zijn er vooral om je wat houvast te geven en enig idee te hebben overt de tijd die je nodig hebt om een bepaald traject af te leggen wanneer je rustig rijdt en regelmatig stopt om iets te bekijken.
Na de samenvatting van deze 7-daagse route en een eenvoudig kaartje volgt een gedetailleerde beschrijving, inclusief bezienswaardigheden en tips voor restaurants en accommodatie.
(In de onderstreepte plaatsen overnacht je.)

Dag 1: Chiang Mai<35 km>Mae Malai<54 km>Mae Sae<45 km>Pai<42 km>Pang Mapha. Totaal: 176 km.

Dag 2: Pang Mapha<8 km>Tham Lot<11 km>Huai Haeng<8 km>Mae Lana<17 km>Pang Mapha. Totaal: 44 km

Dag 3: Pang Mapha<49 km>Fish Cave<17 km>Mae Hong Son. Totaal 66 km.

Dag 4: Mae Hong Son<45 km>Rak Thai<45 km>Mae Hong Son. Totaal: 90 km.

Dag 5: Mae Hong Son<71 km>Khun Yuam<73 km>Mae Na Cho<27 km>Mae Chaem. Totaal 173 km

Dag 6: Mae Chaem<36 km>Top Doi Inthanon<27 km>Watchiratan waterval<44 km>Mae Chaem. Totaal ca. 107 km

Dag 7: Mae Chaem<54 km>Op Luang<18 km>Hot<32 km>Chom Thong<55 km>Chiang Mai. Totaal 159 km

In 7 dagen leg je ruim 820 km af, maar niet meegerekend zijn de korte stukjes binnen een stadje en naar bezienswaardigheden die niet ver van de hoofdroute liggen. Nummers op de kaart verwijzen naar de opeenvolgende nachten die je in een plaats doorbrengt.

Uitvoerige routebeschrijving:

Dag 1: Chiang Mai – Pang Mapha

Chiang Mai<35 km>Mae Malai<54 km>Mae Sae<45 km>Pai<42 km>Pang Mapha. Totaal: 176 km.

Dagindeling:

6.30 – 7.00 uur: Dit is een tamelijk lange tocht. Verlaat Chiang Mai op tijd. Hoe vroeger, hoe beter, je vermijdt dan ook de ochtendspits in de stad. Rijd bij de Chang Phueak Poort aan de noordkant van de oude binnenstad de Chotana Road op. Een paar kilometer noordelijker kruist deze de ‘Super Highway’ en wordt zelf Highway 107, een drukke vierbaansweg met veel stoplichten. Je passeert gevangenis, golfbaan en militair terrein en na ongeveer 7 km, voorbij het omvangrijke terrrein van een militaire kazerne aan je linkerhand is bij een praalpoort boven de weg er een afslag naar links (met een flauwe bocht).
Sla deze rustige weg op. Je ziet al gauw dat deze weg een irrigatiekanaal volgt. Na ruim 3 km is er een ‘echt’ kruispunt. Dat steek je over en je vervolgt de kanaalweg. Weer 1 km verder is er opnieuw een kruising met een grote weg (Highway 1096 naar Samoeng, rechtdoor gaat naar Tiger Kingdom): sla hier rechtsaf.  Tweehonderd meter verder ben je weer terug bij de Highway 107. Je bent inmiddels Mae Rim (แม่ริม) voorbij, inclusief een aantal vervelende stoplichten. Sla linksaf richting Mae Malai.

8.00 uur: Circa 20 km verder, en 2 km vóór Mae Malai (แม่มาลัย), verlaat je Highway107 definitief door linksaf te slaan naar Pai (ปาย) — de afslag staat op enorme borden aangegeven. Je bent nu op Highway1095, tweebaans. Een paar kilometer verder, bij stoplichten, voegt zich de tak van Highway1095 uit Mae Malai erbij. Je rijdt er rechtdoor. Je passeert diverse dorpjes. Geleidelijk wordt de bebouwing schaarser en de omgeving bosrijker, terwijl de weg de heuvels in klimt.

8.30 uur: Na circa 15 km (een paar kilometer voorbij het grote dorp Sop Poeng) is er een afslag naar links naar de Mok Fa waterval (น้ำตกหมอกฟ้า) — die staat duidelijk aangegeven . Op de hoek van de afslag kun je koffie drinken — een van de vele koffiehuizen die de afgelopen jaren aan de weg naar Pai zijn gerezen. Een soms tamelijk steile cementen weg gaat naar een kleine parkeerplaas, ongeveer 2 km verderop.  Je betaalt er entreegeld; voor buitenlanders bedraagt dat 100 baht plus 20 baht voor het parkeren van de motorfiets. Je wandelt vervolgens 400 meter door mooi bos naar de waterval. Het water klettert vanaf een grote hoogte in een poel en je kunt er onder een krachtige straal douchen! Halverwege de waterval gaat er ook nog een pad naar een kleine grot, Bat Cave.  Omdat je nog een flinke tocht voor de boeg hebt zou ik deze overslaan. Je krijgt de volgende dag verschillende grotten te zien.

10.00 uur: Je bent weer terug op Highway 1095 en vervolgt je tocht richting Pai. De weg klimt verder naar Pa Pae (ป่าแป๋) waar aan de weg een paar eenvoudige restaurantjes zijn. Voorbij dit plaatsje blijft de weg omhoog slingeren en af en toe rijd je door prachtig dicht bos. Je komt je nog door een paar dorpjes waar je de gelegenheid hebt om te tanken. Twaalf kilometer voorbij Pa Pae is (rechts) de afslag naar de mooi gelegen Pong Duet warmwaterbronnen (โป่งเดือด). Ga rechtdoor, je kan niet alles zien.  Twee kilometer verder, in Mae Lao, is de laatste kleine pomp. Voorbij dit gehucht is er tot Pai Valley,  zo’n 30 km verder,  geen pomp meer. De weg klimt steil met haarspeldbochten omhoog.

11.00 uur: 12 km voorbij Mae Lao bereik je het aardige plaatsje Mae Sae (แม่แสะ). Er is een aantal restaurants en zelfs een guest house. Het is een goede plek om koffie te drinken of van en vroege lunch te genieten. Een moslim restaurant verkoopt er uitstekende khao mok khai (gele rijst met kippenpoot) en khao soi (Noord-Thaise noodles in curry).

11.45 uur: Je vertrekt uit Mae Sae. De weg gaat verder omhoog, klimt door prachtig bos met veel gemberstruiken in de onderbegroeiing. De dennen doen hun intrede in het landschap.

12.15 uur: 14 km voorbij Mae Sae is aan je rechterhand de afslag naar het hoofdkwartier van het Huai Nam Dang nationaal park (อุทยานแห่งชาติห้วยน้ำดัง). Meer over dit uitgestrekte natuurgebied in het artikel: Huai Nam Dang National Park.
Het traject dat je vanaf Chiang Mai tot hier hebt afgelegd komt ook uitgebreid aan de orde in het Logboek slangenjacht in het Huai Nam Dang nationaal park.

Je gaat rechtdoor. Twee kilometer voorbij de afslag is een militaire controlepost. Je bent nu zo’n beetje op het hoogste punt van de route naar Pai, ongeveer 1300 meter boven zeeniveau.

De brug over de Pai.

De oude ijzeren brug over de Pai.

Tot aan het dal van Pai ben je nu overwegend aan het afdalen. Wees daarbij niet roekeloos en verkijk je niet op de scherpe haarspeldbochten. Wees bedacht op tegenliggers die bochten afsnijden of te ruim nemen en op jouw weghelft terecht komen. Rijd zelf dus steeds netjes links.

12.45 uur: Na ongeveer 19 km afdalen zit je al weer behoorlijk laag en bereik je de afslag naar Wat Chan (วัดจันทร์), een plaatsje dat 43 km zuidwestelijker ligt. Highway 1265 naar wat Chan is sinds enkele jaren een goede asfaltweg en Wat Chan is kort geleden de hoofdplaats geworden van het nieuwe district Kanlayaniwatthana (Galyanivadhana, อ. วัลยาณิวัฒนา).
Je rijdt echter rechtdoor op Highway 1095. Vanaf de afslag is het nog 12 km naar Pai, maar voordat je daar bent passeer je nog enkele bezienswaardigheden. Na een paar kilometer bereik je de rivier de Pai.

Naast de betonnen brug voor het verkeer ligt een ijzeren boogbrug die in de Tweede Wereldoorlog door de Japanners is aangelegd, net als overigens een groot deel van de weg naar Pai en Mae Hong Son. Bij de brug zijn vele souvenirstalletjes en aan de rivier ligt al de eerste accommodatie van Pai Valley.
Ongeveer 2 km voorbij de brug is de Pai Canyon, nogal schaars beboste en sterk geërodeerde heuvels met kleine ravijnen. Vergeleken met Arizona’s Grand Canyon is deze ‘canyon’ echter nogal kleinschalig. De korte wandeling naar de Pai Canyon is de moeite waard. De souvenirskramen rond deze attractie en de vele westerlingen die er op scooters en motorfietsen komen, wijzen erop dat Pai niet ver meer is. Voorbij de canyon wordt het landschap tot Pai gedomineerd door een aaneenschakeling van accommodatie.

Pai Canyon

Pai Canyon.

14.00 uur: Je komt aan in Pai (ปาย). Je gaat er eventueel tanken: bij de splitsing vóór het centrum is een PTT benzinestation. Sla je bij de splitsing linksaf, dan ligt aan de tweede kruising met stoplichten het uitstekende Nong Beer-restaurant — maar daarnaast zijn er tientallen andere restaurants in Pai. Hier kun je terecht voor een late lunch. Maar je kunt deze nog tien minuten uistellen door bij de kruising linksaf te slaan en voorbij het districtsziekenhuis te rijden.

14.15 uur: Een paar kilometer verder ligt links aan de weg Wat Nam Hu (วัดน้ำฮู), de dorpstempel van Nam Hu. De tempel herbergt een lokaal beroemd boeddhabeeld. Aan een vijver ligt een heiligdom ter ere van koning Naresuan de Grote (1590-1605), Thailands beroemdste krijgsheer onder de vorsten. Beelden van de koning zijn vaak te herkennen aan zijn opzij zeer kort geknipte haar en de expressieve houding waarmee hij een vaas leeggiet—waarmee hij de eed aflegt Siam te zullen bevrijden van het Birmese juk. Meer over de verering van deze koning in het artikel: Naresuan the Great, Thailand’s venerated warrior king.

Santi Chon (Shandicun). Nog geen kilometer voorbij de tempel ligt het Lisu-dorp Ban Mai Saha Samphun (บ้านใหม่สหสัมพันธ์). Vlak voor het dorp gaat een afslag links een bruggetje over naar het Chinese dorp Santi Chon met vele traditionele, lichtbruine lemen bouwwerken. Rechts van de weg staan twee indrukwekkende wurgvijgenbomen, links is het Yunnan Cultural Centre dat van 2005 dateert.  Ho (Haw)-Chinezen uit Yunnan behoorden in het verleden tot de belangrijkste handelaren in de regio. Ze leidden handelskaravanen en velen hebben zich in Noord-Thailand gevestigd. Vanaf de jaren zestig van de 20e eeuw streken duizenden uitgeweken strijders van het Kuomintang-leger van de Chinese nationalisten in Noord-Thailand neer. De samenstelling van dit dorp is gemengd. Een deel van de oorspronkelijke bewoners is er beland nadat ze de ‘revolutie’ (de overwinning van Mao’s communisten in 1949) waren ontvlucht. Daarnaast heeft zich er later een vijftigtal soldaten van het Kuomintang-leger gevestigd. Bovendien wonen er ook andere etnische minderheden. Het centrum een nogal toeristisch, opgeklopt geheel, maar wel kleurrijk. Er staat onder andere een houten rad waar je tegen betaling een paar rondjes kunt draaien. Ook kunnen bezoekers er op pony’s rijden — voorheen maakten dit soort kleine paarden deel uit van de beruchte opiumkaravanen. In een aantal restaurants worden smakelijke Yunnanese gerechten geserveerd — wat let je deze kost uit te proberen!  Je kunt er ook Chinese thee proeven.

15.15 uur: Rijd na de late lunch terug, de brug weer over en sla links af. Rijd het Lisu-dorp door; dit dorp is sterk gemoderniseerd en niet erg interessant om rond te kijken. Voorbij het dorp passeer je enkele geestenhuizen gewijd aan de geesten van de Lisu. Rond Pai is een groot aantal Lisu-dorpen. De vrouwen zijn gemakkelijk te herkennen aan hun kakelbonte dracht met applicatiewerk. Veel mannen dragen gifgroene of korenblauwe slobberbroeken. Meer over de Lisu vind je in de artikelen Lisu Road, Lisu villages along Highway 1322 to Wiang Haeng en Lisu New Year, enacting ethnic culture in the mountains.
De weg gaat verder naar de overbekende Mo Paeng-waterval (น้ำตกหมอแปง). Na een kilometer kom je bij een T-splitsing bij de enorme wurgvijgenboom van Wat Mo Paeng (วัโหมอแปง). Linksaf gaat naar een Lahu-dorpje en de toeristische waterval. Sla die gerust over, je krijgt op deze tocht nog talloze grotere en fraaier gelegen watervallen te zien. Sla rechtsaf.

15.45 uur: Na een paar kilometer ben je weer op Highway 1095, aan de noordwestkant van Pai. Sla er linksaf de highway op, richting Pang Mapha (ปางมะผ้า). De weg klimt weer de heuvels in. Na ruim 10 km is aan je linkerhand de afslag naar het Lisu-dorp Pang Paek (ปางแปก). De weg gaat verder omhoog, soms tamelijk steil.

Lisu-bewoners van Nam Rin proberen hun applicatiewerk aan de man te brengen.

Lisu-bewoners van Nam Rin proberen hun applicatiewerk aan de man te brengen.

16.15 uur: Je bereikt het hoogste punt aan de weg tussen Pai en Pang Mapha, het Kiu Lom Rest Area. Je hebt er een mooi uitzicht over de bergen. Rond een parkeerplaats zijn souvenirswinkeltjes, sala’s (rusthuisjes) in Shan-stijl en WC’s.

16.30 uur: Je daalt af naar Pang Mapha. Het omringende bos bestaat voor een groot deel uit dennen.

17.00 uur: Wanneer je al tamelijk laag bent, is aan je linkerhand het Lisu-dorp Nam Rin (น้ำริน) met de Lisu Lodge van Rudi en Amee. Je kunt even in het dorp rondkijken…en misschien wil je zelfs wel overnachten in de eenvoudige lodge.

In augustus 2005 — men begint het alweer te vergeten — werd dit dorp zwaar getroffen door noodweer met flash floods. Een aantal huizen werd weggespoeld, een tiental mensen kwam daarbij om. Hetzelfde noodweer richtte in Pai grote ravage aan, wat er tevens de aanzet vormde voor een grootse opleving in de bouw van accommodatie.

17.20 uur: Je vertrekt uit Nam Rin. Na een afdaling van enkele kilometers bereik je weer een militaire controlepost. Aan de rechterkant van de weg ligt de Pha Mon Cave, maar bewaar de grot voor een andere keer. Drie kilometer verderop ligt het vriendelijke plaatsje Pang Mapha (ปางมะผ้า) dat vaak nog bij zijn oude naam Sop Pong (สบป่อง) wordt genoemd.

Little Eden

Little Eden in Pang Mapha.

17.40 uur: Ga er op zoek naar accommodatie. Je zult er twee nachten vertoeven. Een aanrader is Little Eden, met eenvoudige hutten voor 500 baht gelegen in een schitterende, weelderige tuin. Kom je Pang Mapha binnen, dan is Little Eden het eerste guest house aan je rechterhand. Achter het guest house stroomt de Nam Lang beek.
Eenvoudiger en goedkoper maar ook mooi gelegen aan de Nam Lang is Lemon Hill, een paar honderd meter verderop tegenover de markt. Het Jungle Guesthouse ligt weer wat verder, aan de linkerkant van de weg, een stukje het bos in. Weer verder, wat buiten Pang Mapha, tegenover het politiebureau, ligt The Rock Resort.
Meer accommodatie staat aangegeven op de Soppong (=Pang Mapha)-plattegrond in de Golden Triangle Rider-kaart Mae Hong Son, the loop.

Tamelijk uitvoerige informatie over de attracties in een rond het plaatsje vind je op deze website in het artikel: Pang Mapha, het alternatief voor toeristisch Pai.

Rond de markt zijn enkele eenvoudige restaurantjes. De meeste sluiten vroeg en de keuze is niet al te groot. Voor een maaltijd wat meer in stijl kun je ook terecht in het restaurant van Little Eden.

Dag 2. Rondje Pang Mapha-Mae Lana-Pang Mapha

Pang Mapha<8 km>Tham Lot<11 km>-Huai Haeng<8 km>Mae Lana<17 km>Pang Mapha. Totaal: 44 km

De vorige dag had je heel wat kilometers afgelegd. Vandaag rijd je weinig, maar ben je vooral zoet met uitstapjes naar grotten.  Besluit je de excursie met een gids naar een van de grotten bij Mae Lana te schrappen, dan ben je in de loop van de middag weer terug bij je guest house in Pang Mapha.

Lot Cave.

Op een bamboevlot vaar je de Lot Cave binnen.

8.30 uur: Ontbijt in je guest house of in een eethuisje aan de hoofdweg en stap vervolgens weer op de motorfiets. Zorg ervoor dat de tank vol is. Het benzinestation ligt tegenover de markt.

Rij vandaar terug naar de westelijke bebouwing langs de highway, voorbij Little Eden en sla dan linksaf een straatje in dat iets daalt. Op een bord staat dat je richting Lot Cave (ถ้ำลอด) gaat. Je passeert een roze schoolgebouw; wat verder gaat de smalle cementen weg over een beekje, een tak van de Nam Lang,  en klimt over een klein heuveltje.

Na anderhalve kilometer bereik je het grote Lahu-dorp Wana Luang (วานะหลวง). Voorbij het dorp gaat de weg over de Nam Lang (beek) en duikt een bos in met veel teakbomen. Na een paar kilometer passeer je een grote school, waar jongens en meisjes uit de verre omgeving middelbaar onderwijs volgen.

Nog geen 10 km van Pang Mapha bereik je het dorp Ban Tham (บ้านถ้ำ). Sla er rechtsaf en rijd naar de toegang van de Lot Cave (ถ้ำลอด).

9.15 uur: Parkeer je motorfiets. Betaal toegangsgeld en wandel naar de eigenlijke ingang van de grot — daar stroomt de Nam Lang de grot binnen. Regel er een gids voor een tochtje op een bamboevlot de grot in en een excursie met gaslamp door de grot. Laat je daarna met het vlot afzetten aan de achterkant van de grot waar de beek de tunnel verlaat. Wandel om de kalksteenberg terug naar de parkeerplaats.

10.45 uur: Rijd vanaf de parkeerplaats naar de andere (westelijke) kant van het dorp. Bij een school is een klein kruispunt van twee smalle cementen wegen met op twee van de hoeken een winkeltje. De weg die tussen de school en één van de winkeltjes naar het westen gaat sla je in. Je passsert een rij huisjes en rijdt daarna door glooiende open velden omgeven door kalksteenbergen.
Je klimt vervolgens de bergen in, soms is de weg steil en moet je in je eerste versnelling rijden. Na ongeveer 5 kilometer zit je al vrij hoog en zijn forse dennen met donkere stammen (de Black Pine, Pinus merkusii) kenmerkend voor de vegetatie. Je hebt een aantal prachtige vergezichten over de bergen nabij de grens met Myanmar (aan je rechterhand).

Centrum Ya Pa Nae.

Spiritueel centrum Ya Pa Nae.

Tempel Mae Lana

De tempel van Mae Lana.

Zeven kilometer vanaf Ban Tham is een afslag naar het Red Lahu-dorp Ya Pa Nae (ยาป่าแหน), rechtdoor ga je naar het Lahu-dorp Huai Haeng (ห้วยแห้ง). Huai Haeng is een tamelijk traditioneel dorp met overwegend bamboehuizen met strodaken en is een bezoek waard. Het ligt slechts anderhalve kilometer voorbij de afslag, maar de afdaling is bijzonder steil en bochtig. Voel je je nog geen heer en meester over je motorfiets, dan zou ik het uitstapje achterwege laten, zeker bij regen. Je daalt af naar een brug over een beek en vandaar is het nog een paar honderd meter zeer steil omhoog naar het dorp. Parkeer je motorfiets bij een tweesprong aan het begin van het dorp en ga wat rond wandelen.

11.30 uur: Omkeren. Daal weer af naar de beek (zeer steil) en klim vervolgens steil omhoog tot de de afslag naar Ya Pan Nae (ยาป่าแหน). Sla rechtsaf. De weg is een vrij goede (onverharde) dirt road en niet erg steil en gaat door het bos. Na ongeveer 4 km bereik je Ya Pa Nae.  Weer een paar kilometer verder ga je door het dorp Pha Charoen (ผาเจริญ) en 9 km vanaf de afslag bereik je het mooi door kalksteenbergen omgeven plaatsje Mae Lana (แม่ละนา).

12.15 uur: De bevolking van Mae Lana bestaat grotendeels uit Shan (Tai Yai), de belangrijkste bevolkingsgroep in de dalen van de provincie Mae Hong Son. Dit is een van de verschillende ‘Thaise’ volkeren, verwant aan de Khon Mueang (de hoofdgroep in Noord-Thailand), de Lao van Noordoost-Thailand en Laos, en de Thais van Centraal-Thailand. Kenmerkend voor hun boeddhistische tempelarchitectuur zijn onder andere daklijsten van blik waarin decoratieve patronen geknipt zijn. De boeddhabeelden zijn vaak wit met knalrode lippen. Deze stijl heeft veel overeenkomst met de Birmese. In het centrum van het plaatsje zijn een paar winkeltjes en een sober restaurantje en enkele prachtige, houten paalwoningen rustend op flinke boomstammen. Wellicht is het tijd geworden om te lunchen.

12.45 uur: Bij de tempel is een afslag naar enkele mooie grotten ten zuiden van het plaatsje: Mae Lana Cave (Tham Mae Lana, ถ้ำแม่ละนา), Coral Cave (Tham Pakarang, ถ้ำปะการัง) en Diamond Cave (Tham Phet, ถ้ำเพชร). Iets buiten het plaatsje is er een slagboom over de weg. Daar bivakkeert een aantal lokale gidsen naast hun motorfiets in de schaduw van een afdakje. Je bent verplicht een gids in te huren. De tarieven voor deze excursies staan op een bord aangegeven. Maak met een gids een tocht naar een van de grotten, bijvoorbeeld de Mae Lana Cave.

coffin Cha Bo

Een prehistorische doodskist voor de ingang van een grot bij Cha Bo.

15.00 uur: Vervolg de tocht en weldra bereik je  Highway 1226, wel verhard maar nog niet echt met de allures van een highway.

[Ga je rechtsaf de highway op in noordelijke richting, dan bereik je na ongeveer 10 km, voorbij de afslag naar het dorp Pa Paek, bijna de grens met Myanmar; er is een uitzichtpunt vlak bij de grens. De weg gaat nog circa 10 km verder, dicht langs de grens. Je bevindt je op een van de talloze beruchte smokkelroutes van speed (ya ba, metamfetamine) die over de grens in Myanmar wordt vervaardigd. Ik zou dit mogelijke uitstapje overslaan, vooral omdat de highway weldra onverhard wordt en in het regenseizoen niet erg gemakkelijk begaanbaar is.]

Sla linksaf. Weldra bereik je een militaire controlepost. Zet bij de post of 50 meter er voorbij je motorfiets langs de weg, en ga wandelend verder. Aan de overkant van de weg gaat een hazenpad de velden in. Er staat geen bord COFFIN CAVE, helemaal niets. Na een afdaling van zo’n 200-300 meter gaat een afslag van dit pad in de richting van de kalksteenberg aan je linkerhand. Volg die afslag en je bent weldra aan de voet van de rotswand.
Een serie trappen van takken en gespleten boomstammen voert er omhoog. Klim voorzichtig, niet alle balken en trapleuningen zitten meer zo stevig op hun plaats. Na ongeveer 20 minuten  klauteren bereik je de ingang van een grot waar een enorme nog tamelijk gave doodskist van de prehistorische mens staat. Het gevaarte staat er op stelten; besef dat het zo’n 300o jaar geleden omhoog gezeuld is. Het uitzicht is er fenomenaal.  Dit soort Coffin Caves staat in Thailand bekend als Tham Phi Maen (ถ้ำผีแมน). Vlak bij Pang Mapha is er ook een, maar deze nabij Mae Lana is mooier gelegen en er komt geen sterveling.

16.15 uur: Je bent terug bij je motorfiets en vervolgt je tocht. Driehonderd meter verder ligt het centrum van het Black Lahu-dorp Cha Bo (ook wel Jabo, จ่าโบ่) waar je kunt tanken. Tegenover de pompen staat een bord waarop de richting van de Coffin Cave waar je zojuist geweest bent helemaal verkeerd staat aangegeven.  Dus ga niet op zoek naar ‘nog een’ Coffin Cave.

Lahu-dorpelingen verkopen producten uit het bos aan de hoofdweg.

Lahu-dorpelingen verkopen producten uit het bos aan de hoofdweg.

16.30 uur: Circa 4 km voorbij Cha Bo bereik de de hoofdweg, Highway 1095. Je bent ongeveer 10 km ten westen van Pang Mapha. Sla linksaf. De weg gaat enigszins omlaag. Na 2 km, vlak voor een scherpe knik staan tientallen kramen waar Lahu uit een nabijgelegen dorp producten uit het bos en van hun velden verkopen, zoals bamboespruiten, de eieren van rode mieren (een delicatesse), de bloemen van bananestruiken (die rauw als groente worden gegeten), de harsrijke dennenhoutspaanders om het haardvuur aan te steken, bruine bonen, flessen honing, enzovoorts. Sommige Lahu-vrouwen zijn er in vol ornaat. Kijk er even rond.

16.45 uur: Rij verder en daal af naar het dal van Ban Rai: rechts van de weg zijn velden die een deel van het jaar met rijst beplant zijn. Daar stroomt ook de Nam Lang, die uit Pang Mapha komt en wat verborgen achter de velden zuidwaarts knikt.

Ban Rai ligt ten zuiden van de velden. Voorbij dit dorp bevindt bij een kalksteenklif de meest spectaculaire vindplaats van prehistorische doodskisten. Maar het is nog een hele onderneming om er te komen: je moet 1 km lopen, door een beek waden en vervolgens 600 meter klimmen. Daarvoor is nu beslist te weinig tijd. Je moet er minstens drie uur voor uittrekken.
Je rijdt nu linea recta terug naar je guest house in Pang Mapha. Alleen de die hards zouden nog kunnen overwegen voor het donker een tweede grot met prehistorische doodskisten te bezoeken.

[17.00 uur: Deze bevindt zich anderhalve kilometer vóór Pang Mapha aan de hoofdweg en staat duidelijk aangegeven.
Zet er je motorfiets op slot. Een pad gaat eerst door bamboebos en vervolgens brengt een serie trappen je naar de ingang van een grot en naar een spelonk waar zich de resten van de prehistorische doodskisten op stelten bevinden. Voor de ingang van de grot  staat een oude, grillige tamarinde-boom.]

Meer informatie over de archeologie van de streek vind je in het artikel: Pang Mapha, het alternatief voor toeristisch Pai.

Dag 3: Pang Mapha-Mae Hong Son

Pang Mapha<49 km>Fish Cave<17 km>Mae Hong Son. Totaal 66 km.

Opnieuw een tamelijk rustige dag waarin je weinig kilometers aflegt.

8.30 uur: Vertrek na het ontbijt volledig bepakt en met volle tank uit Pang Mapha in de van richting Mae Hong Son. Je passeert het dal van Ban Rai en de groentestalletjes van de Lahu, die je van de vorige dag kent. Geleidelijk klimt de weg verder de bergen in.

Fish Cave

Massa's blauwachtige karpers in de Fish Cave.

9.00 uur: Je bereikt het hoogste punt (Pang Mapha View Point) waar je een prachtig uitzicht hebt. Er zijn vele stalletjes met huisnijverheidsproducten van bergvolkeren, maar er zijn ook producten uit het bos te koop. Je kunt er naar de WC en er is gelegenheid om koffie te drinken. Aan beide kanten van de weg zijn korte wandelpaden door het bos aangelegd. Het meeste bos wordt er gedomineerd door de boomsoort Dipterocarpus tuberculatus, herkenbaar aan zijn grote bladeren, dikke schors en grillige hoofdtakken die vaak vol zitten met epifyten, zoals orchideeën, hertshoorns en andere varens. Maak een wandeling over een van de trails (ongeveer 40 minuten).

10.00 uur: Je vervolgt je tocht met een lange afdaling over berghellingen die vooral met droog dipterocarpenbos bedekt zijn. (Meer over deze familie van bomen in het artikel: Dipterocarpen, dominerende boomsoorten in Zuidoost-Azië.)

10.45 uur: Je bereikt de Fish Cave (ถ้ำปลา). Parkeer je motorfiets en betaal de toegangsprijs van 200 baht. Een kleine wandeling brengt je bij een rotswand waar een beek door de spelonken en grotjes van een karstberg heenstroomt. Honderden karpers houden zich er op. Ze worden uiteraard door de bezoekers gevoerd. Het zijn de Greater Brook Carps (Tor tambroides) die in Thailand onder andere ook in grote aantallen te vinden zijn in de poelen van de Erawan waterval in Kanchanaburi. De meeste exemplaren zijn 40-50 cn lang, maar er zijn ook van een meter bekend. Deze prachtige blauwgrijze vissen kleuren harmonisch met het water dat zeegroen is van de erin opgeloste kalk.

tempel bij de vijver MHS

De schitterende decoraties van Wat Chong Klang, die aan de vijver van het stadsparkje van Mae Hong Son ligt.

11.30 uur: Je bent terug bij de parkeerplaats. [Mocht je laat zijn en honger hebben dan kun je hier lekker lunchen: bijvoorbeeld geroosterde kip en varkensvlees met kleefrijst en som tam (papajasalade).] Rijd naar Mae Hong Son. Circa 8 km vóór Mae Hong Son ga je over de rivier de Pai, al een flinke stroom. Ten westen van Mae Hong Son, in Myanmar, stroomt deze uit in de Salween. Even voorbij de brug, aan je rechterhand is een benzinestation.

12.00 uur: Je arriveert in het centrum van Mae Hong Son (แม่ฮ่องสอน). Oriënteer je er aan de hand van de stadsplattegrond in de Golden Triangle Rider-kaart van de Mae Hon Son Loop en ga opzoek naar accommodatie.

Veel sobere guesthouses liggen in de buurt van een klein meertje (grote vijver) middenin de stad. In en rond deze betrekkelijk kleine provinciehoofdstad is een behoorlijke keuze aan accommodatie, van uiterst sobere guest houses tot luxueuze resorts en hotels. Mijn favoriet is het eenvoudige Mae Hong Son Guesthouse aan de westkant van het stadje dat tegen een beboste heuvel aanligt. Kijk je niet op een dubbeltje dan is het schitterende gelegen Fern Resort 6 km ten zuiden van de stad een aanrader. Een bungalow met air conditioning kost er circa 1000 baht en er is een zwembad. Vanuit het Fern Resort kun je mooie boswandelingen maken. Een nadeel is weer dat je een flink stuk buiten de stad bent. Mae Hong Son een leuke plaats is waar je je niet hoeft te vervelen — er is zelfs een kleine avondmarkt. Het toerisme drukt er lang niet zo zwaar als in Pai.

tempels 's avonds

De tempels aan Mae Hong Sons stadsvijver zijn 's avonds verlicht.

12.00-12.30 uur: Check in in een guest house of hotel.

Middag:

Lunch in het centrum van de stad en ga daarna een aantal van de prachtige tempels bekijken, zoals Wat Chong Klang en Wat Chom Kham aan de stadsvijver met promenade, en Wat Hua Wiang  bij de markt

Wat Phra That Doi Kong Mo ligt op een heuvel aan de westkant van de stad. Je kunt met de motorfiets de heuvel op; de weg begint naast het sportstadion.

Avond:

Een goede plek voor het avondeten is het Sunflower restaurant met een terras met uitzicht op de stadsvijver. De tempels aan de vijver zijn ‘s avonds verlicht wat een sprookjesachtig uitzicht oplevert.
Aan de zuidkant van de stad is een concentratie van restaurants (en eetstalletjes) aan de hoofdweg (Highway 1095) ter hoogte van het grote PTT-benzinestation. Een prachtig en goed restaurant aan dezelfde hoofdweg, wat meer in het centrum, is het Fern restaurant (Bai Fern) — het is er vaak echter nogal stil.

Poi Sang Long
Ben je in de periode 25 maart-10 april in de provincie Mae Hong Son, dan mag je het bijzonder kleurrijke en levendige driedaagse Poi Sang Long-festival niet missen. De meeste tempels in de dalen van de provincie zijn Shan-tempels en in elke tempel vindt in die periode dit unieke boeddhistische festival van de Shan plaats, maar de datum verschilt per tempel.

Poi Sang LKong-processie

Poi Sang Long-processie, Wat Nam Kat.

Jongens (7-15 jaar oud) die voor een korte tijd als noviet tot de tempelgemeenschap toetreden worden kaal geschoren en door de familie in de meest wonderbaarlijke glitterkostuumpjes gestoken en behangen met kralenkettingen. Hun hoofd wordt rijkelijk getooid met (kunst)bloemen, hun wangen met rouge bepoederd enl hun lippen rood geverfd. Ze zien eruit als kleine prinsjes en zo worden ze ook behandeld. Ze worden rond gedragen op de schouders van een jongeman, terwijl anderen het kind beschermen tegen het zonlicht met een vergulde parasol.
Verwacht geen ingetogen parade maar een zeer levendig evenement met dansen en het ritmische gebonk op gongen en drums. Soms zijn leden van de entourage van een noviet al vroeg in de ochtend beschonken. De tweede ochtend is er een vergelijkbare processie, maar nu worden alle geschenken van de familie van het prinsje die voor de tempel bestemd zijn meegezeuld: van stapels oranje gewaden voor de monniken tot met strikken versierde ventilatoren. Op de derde dag worden de jongens tot noviet ingewijd en maakt het prinsjeskostuum plaats voor het sobere oranje gewaad.

Dag 4: Mae Hong Son – Rak Thai – Mae Hong Son

Mae Hong Son<45 km>Rak Thai<45 km>Mae Hong Son. Totaal: 90 km.

Opnieuw een licht dagprogramma. In Mae Hong Son is een drukke en boeiende ochtendmarkt (bij Wat Hua Wiang en het vliegveld) en het is beslist de moeite waard die vroeg te bezoeken voor je weer aan een tochtje op de motorfiets begint.

8.30 uur: Vertrek na het ontbijt met volle tank. Rijd over de hoofdweg (Highway 1095) in noordelijke richting. Ga eventueel tanken bij het PT-benzinestation dat vlak voor  de brug over de rivier de Pai aan de weg ligt. Een kilometer voorbij de brug is de afslag naar de Pha Suea waterval en Rak Thai. Je rijdt door bekoorlijk platteland; veel rijstvelden liggen rechts van de weg, wat lager dan de weg zelf. Bij het dorp Mok Champae (หมอกจำแป่) is een afslag naar rechts — je kunt er naar de Fish Cave doorsteken. Je volgt de ‘hoofdweg’ die een paar kilometer voorbij Mok Champae tamelijk steil en kronkelend de bergen ingaat.

Pha Suea waterval.

De Pha Suea waterval.

9.15 uur: Ongeveer 8 km ten noorden van Mok Champae ligt de fraaie Pha Suea waterval (Nam Tok Pha Suea, น้ำดกผาเสื่อ). Je kunt hem vanaf de parkeerplaats langs de weg weg zien liggen, maar er gaat ook een wandelpad door dicht bos naar een lager gelegen plek waar je er nog beter zicht op hebt. Dit pad was in juni 2011 (in het regenseizoen) slecht bijgehouden en erg glad, maar we gaan ervan uit dat het nu beter begaanbaar is.

10.00 uur: Je bent weer terug bij je motorfiets en rijdt verder in noordelijke richting. De weg blijft omhoog gaan, soms vrij steil. Je bent weldra bij een koninklijk project met bamboetuinen. Er is ook een trail die met een lus door het dichte bos gaat. Het is de moeite waard de korte wandeling door het bos te maken. Daarna gaat de tocht verder bergopwaarts naar het dorp Na Pa Paek (นาป่าแปก). Vandaar is het nog 7 km naar Rak Thai (รักไทย). Je gaat een paar kilometer door dennenbos en vervolgens passeer je zeer schilderachtig gelegen rijstvelden en theeplantages.

11.30 uur: Rak Thai is ontstaan toen zich er in de jaren zestig een deel van de soldaten van het uitgeweken nationalistische Kuomintang-leger vestigden. De in de omgeving verbouwde thee wordt in een aantal zaken in het centrum (rond een grote vijver) verkocht en je kunt er ook thee proeven. In Rak Thai zijn nog talloze traditionele lemen huizen en er is een keuze aan eenvoudige accommodatie (overwegend eenvoudige hutjes) aan de vijver. Enkele restaurantjes serveren uitstekende khao soi met veel gepekelde groente erin. Ga hier lunchen. In dit plaatsje zijn wat verscholen een paar kleine benzinepompjes; een winkeltje aan de vijver verkoopt bovendien benzine in flessen.

restaurant in Rak Thai.

Een restaurant met theewinkel in Rak Thai.

13.00 uur: Rijd terug naar Mae Hong Son. Wees voorzichtig bij het afdalen van de steile gedeelten van de weg. Het is een goede asfaltweg maar als het wegdek nat is kan het er glad zijn: dus langzaam in een lage versnelling rijden en soms rustig wat bijremmen!

14.15 uur: Je bent weer terug in Mae Hong Son.

Heb je nog zin in een mooie middagwandeling, rijd dan over de hoofdweg (Highway 108) in zuidelijke richting (richting Khun Yuam, ขุนยวม). Ongeveer 6 km buiten Mae Hong Son is de afslag naar het Fern Resort. Sla deze weg in en rijd na 3 km de ingang van het resort voorbij.

14.45 uur: Nog geen kilometer verder is een controlepost waar een wandelpad het bos ingaat. Parkeer er je motorfiets en loop het pad af. Het is een goed begaanbaar pad. De wandeling gaat door mooi bos en het pad maakt een lus en je komt niet ver van de controlepost weer uit op de weg.

16.30 uur: Rijd terug naar Mae Hong Son.

Dag 5: Mae Hong Son-Khun Yuam-Mae Chaem

Mae Hong Son<71 km>Khun Yuam<73 km>Mae Na Cho<27 km>Mae Chaem. Totaal 173 km.

Je hebt een lange tocht voor de boeg, dus vertrek niet te laat.

8.00 uur: Vertrek uit Mae Hong Son in zuidelijke richting, weldra ben je op Highway 108 naar Khun Yuam. Deze tweebaansweg verkeert in een goede conditie. Twaalf kilometer ten zuiden van Mae Hong Son ligt de aardige Shan-stijl dorpstempel van Ban Pha Bong (บ.ผาบ่อง) aan de weg. (Nabij is ook een afslag naar de Pha Bong waterval, น้ำตกผาบ่อง). Je passeert rijstvelden en vervolgens begint de weg de met droog dipterocarpenbos bedekte heuvels te beklimmen.

Na 6 km is er een uitzichtpunt vanwaar je ver beneden je een overloopdam in een rivier ziet liggen. Er is een uitspanning waar je koffie kunt drinken.

9.00 uur: De tocht gaat vervolgens door heuvels die overwegend bedekt zijn met bomen die in het droge seizoen hun bladeren verliezen. De reeds genoemde Dipterocarpus tuberculatus, door de Thai tueng (ตึง ) genoemd, is er erg dominant.

Veertien kilometer voorbij het uitzichtpunt is de afslag naar het Hmong-dorp Micro Wave. De 10 km naar dit dorp gaat over een smalle, maar goede weg die soms tamelijk steil is. Het is een prachtige weg, maar ik zou dit uitstapje overslaan.

chedi tempel Khun Yuam

De chedi van Wat Muai To in Khun Yuam.

Iets voorbij de afslag ligt aan de hoofdweg de Mai Sang Nam waterval (น้ำตกไม้สรางหนาม) langs de hoofdweg. Een kort pad leidt er door mooie natuur (met ondere andere een wildgroei van cactussen) naar de kleine waterval. Vanaf de waterval is het nog 33 km naar Khun Yuam.

11.00 uur: De afslag naar Mae Chaem ligt een kilometer vóór Khun Yuam, maar je rijd door naar het plaatsje. Wat Muai To (วัดม่วยต่อ) is de eerste tempel in de bebouwde kom van Khun Yuam die je links van de weg in ziet liggen.
Aan de overkant is een Oorlogsmuseum met documentatie over de strijd in het door de Japanners bezette Noord-Thailand tijdens de Tweede Wereldoorlog. Noord-Thailand was voor de Japanners strategisch van groot belang bij hun verovering van Birma en het doorstoten naar Brits-Indië — van de verovering van dit laatste is het niet gekomen.

Zuidelijker in Khun Yuam, voorbij het politiebureau, staat links van de weg een aantal geestenhuizen in de schaduw van oude, knoestige bodhi’s en banyans. (Meer over deze wurgvijgenbomen in het artikel: Ficussen—imposante wurgbomen van tropisch Azië.) In dit sprookjesachtige mini-parkje worden de geesten vereerd die over Khun Yuam en omgeving waken. Merk op dat de geestenhuizen net als de lokale tempels in Shan-stijl zijn. Het lokale heiligdom staat bekend als San Chao Amphoe Khun Yuam (ศาลเจ้าอำเภอขุนยวม).

Rijd eventueel door naar het PTT-benzinestation in het uiterste zuiden van deze lang gerekte plaats.

12.30 uur: Om te lunchen kun je in Khun Yuam terecht bij een groot aantal kleine restaurantjes aan de hoofdweg. Ik ben goed te spreken over het Khrua Krathueng (ครัวกระถึง), een klein restaurantje niet ver van het Oorlogsmuseum.

13.30 uur: Rijd na de lunch naar de noordkant van Khun Yuam en sla rechtsaf Highway 1263 op. Deze stille highway verkeert in een goede conditie. Na enkele kilometers klimt hij de bergen in en na 12 km bereik je de afslag naar Mae U Kho (แม่อุคอ). (Dit Hmong-dorp ligt op 10 km van de afslag. Mocht je deze tocht in november maken, dan zou ik er beslist even gaan kijken, want de bergen zijn er dan zover het oog reikt geel van de bloeiende zonnebloemen.)

Je vervolgt je tocht op de Highway 1263. Je zit inmiddels op een hoogte van 1000-1200 meter en bent omringd door dicht evergreen forest. Na 11 km bereik je het grote Hmong-dorp Pang Ung (ปางอุ๋ง), waar weer gelegenheid is om te tanken. Van Pang Ung is het 5 km (gedeeltelijk door dennenbos) naar een ander Hmong-dorp, Pang Kia. Vanaf dit dorp is het 18 km naar het dorp Huai Bong (ห้วยบ่อง), het dichte evergreen forest maakt geleidelijk plaats voor meer open bos met bladverliezende boomsoorten. Voorbij Huai Bong gaat de weg even steil omhoog en heb je weldra een mooi uitzicht over het kleine dal. De weg gaat vervolgens vooral door droog bos met veel tueng-bomen.

Na zo’n 18 km ben je afgedaald in een glooiende vallei waar de kaalkap reusachtig is. De gerooide terreinen worden vooral gebruikt voor het verbouwen van maïs. In de verte zie je de scherpe grens lopen tussen het bouwland en het bos. 21 km voorbij Huai Bong is links de afslag naar Mae Cha temidden van de uitgestrekte rai, maar je gaat er rechtdoor (rechtsaf in feite) en bereikt na 6 km het grote dorp Mae Na Chon (แม่นาจร)

15.30 uur: In Mae Na Chon sla je rechtsaf en vervolg je je tocht op Highway 1263.

kaalslag op berhellingen

Ten westen van Mae Na Chon is een groot deel van de heuvels ontbost voor het verbouwen van maïs.

Het is nu nog 26 km naar Mae Chaem. De weg gaat overwegend door droog dipterocarpenbos en akkerland.

16.00 uur: Je rijdt Mae Chaem (แม่แจ่ม)vanuit het noorden binnen. Aan je rechterhand  passeer je weldra een tempel met grote mythologische leeuwen als poortwachters. Vandaar  is het nog zo’n 500 meter naar het Mae Chaem Hotel (โรงแรมแม่แจ่ม) dat wat verscholen aan een korte steeg ligt aan je linkerhand. Achter het eigenlijke hotel liggen bungalows aan de rijstvelden, te huur voor 300 baht.
Het Navasoung Resort ligt aan de andere kant van de plaats, aan een zijweg van de highway naar Doi Inthanon. Meer accommodatie staat aangegeven op de Mae Chaem-plattegrond van de Mae Hong Son Loop-kaart van de Golden Triangle Riders.

Een paar honderd meter ten zuiden van het Mae Chaem Hotel vind je tegenover het politiebureau (niet ver van de 7Eleven-winkel) een klein restaurant dat tot vrij laat open blijft. Een mooi op palen gebouwd restaurant is het Khrua Lai Hin naast het Pongsara Resort, ongeveer 1 km ten zuidoosten van het hart van Mae Chaem.

Dag 6: Mae Chaem-Doi Inthanon-Mae Chaem

Mae Chaem<36 km>Top Doi Inthanon<27 km>Watchirathan waterval<44 km>Mae Chaem. Totaal ca. 107 km.

ืำNevelwoud op Doi Inthanon

Nevelwoud op Doi Inthanon

Op deze dagtocht ben je alleen maar omringd door prachtige natuur.

8.00 uur: Zorg ervoor dat je Mae Chaem met volle tank verlaat. Een PTT-benzinestation ligt aan de hoofdstraat in het hart van de plaats. Rijd de straat uit in oostelijke richting, na een kilometer is er bij een rotonde een splitsing. Je neemt de rechter tak, passeert het Pongsara Resort en komt wat verder bij een V-vorminge splitsing. De rechtertak is Highway 1088 naar Hot. Je neemt de linkertak, Highway 1192 naar Doi Inthanon. Na nog enkele kilometers bebouwing en akkerland, begint de weg de bergen in te klimmen. De eerste 10 km ga je door droog dipterocarpenbos met hier en daar swiddens voor de maïsbouw, vervolgens maakt dat hogerop plaats voor evergreen forest met verspreid wat dennen. Af en toe is de weg steil en zijn de bochten scherp. Rijd geconcentreerd en wees bedacht op wegpiraten die bochten afsnijden.

8.45: Na ongeveer 15 km is er een afslag naar links. Je daalt ruim een kilometer af naar een van de ranger stations van de National Park Division. Bij dit Mae Pan Station ligt een waterval temidden van weelderige natuur. Vanaf het station gaat een weg naar een kleine parkeerplaats (ongeveer anderhalve kilometer verderop), vanwaar het een prachtige wandeling van 20 minuten is naar de fraaie Mae Pan waterval (Nam Tok Mae Pan, น้ำตกแม่ปัน). Het is hier doorgaans erg rustig. Terug bij het ranger station zou je nog koffie kunnen drinken in een eenvoudig eethuisje — als dat open is.

10.30: Rijd terug naar de hoofdweg, sla er linksaf en vervolg je tocht op Highway 1192; het is een pittige klim naar een hoogte van ongeveer 1800 waar de weg temidden van donker en vochtig bos met enorme woudreuzen uitkomt op Highway 1009. Sla linksaf. Naar de top is nog 9 km, sommige stukken zijn steil. Een deel van het jaar is dit deel van de weg door mist en wolken omgeven. Van november-februari kan het er fris of zelfs koud zijn.

sun bird

De zeldzame Green-tailed Sun Bird op de top van Doi Inthanon.

Ongeveer halverwege staan twee sierlijke chedi’s die gewijd zijn aan koning Bhumibol en koningin Sirikit. Rijd door naar de top. Je bent helemaal omringd door montane forest (nevelwoud).

11.30 uur: Je bereikt de top van Doi Inthanon (Yot Doi Inthanon). Parkeer er je motorfiets. Bezoek het hoogste punt van Thailand (2565 meter) met een gedenkteken ter ere van een Noord-Thaise koning. Er is een bezoekerscentrum waar je warme koffie en chocolademelk kunt krijgen. In december en januari kan het hier in de vroege ochtend vriezen.
Aan de andere kant van de weg duikt de verhoogde Michael’s Trail prachtig nevelwoud in rond een stuk dieper liggende veengrond dat bedekt is met hoogpolige tapijten van Sphagnum-mos. Er staat een groep eeuwenoude rhododendrons van de soort Rhododendron arborea var. delavayi die in Thailand alleen op nog één enkele andere plaats groeit. Ze produceren hun prachtige forse, knalrode bloemen in februari. Dit stuk nevelwoud en de omringende natuur is beroemd om een aantal zeldzame vogels dat er voorkomt. Bij het bezoekerscentrum houden zich wel eens tamme exemplaren op die er op de koekkruimels en de nectar van de aangeplante fuchsia’s afkomen.

Rhododendron arborea.

Rhododendron arborea var. delavayi.

13.15 uur: Stap weer op de motorfiets en daal af naar de twee chedi’s.

13.30 uur: Betaal er entréekosten (30 baht) en parkeer er je motorfiets. Ga er eerst naar het restaurant voor een late lunch. Breng daarna een bezoek aan de twee chedi’s en omringende siertuintjes.

14.30 uur: Daal af naar de afslag naar Mae Chaem, rijd bij de afslag rechtdoor. Mogelijk moet je bij een controlepost een kaartje voor het nationaal park kopen (200 baht voor een buitenlanders, 20 baht voor een motorfiets). Daal verder af naar het Hmong-dorp Khun Klang (ขุนกลาง). Na ongeveer 6 km ligt links van de weg het hoofdkwartier van het park en een restaurant. Een halve kilometer verder zijn er tientallen stalletjes waar de Hmong uit omringende bergdorpen hun waar verkopen, vooral groenten, (geconfijte) vruchten, bloemen en huisnijverheid.

15.00 uur: Wat verder is de afslag van Highway 1284 die naar Khun Wang (ขุนวาง) gaat; meteen aan deze afslag ligt Khun Klang. Na honderd meter op deze afslag is er een splitsing waarvan de linkertak naar een koninklijk project leidt. Je kunt daar eindeloos door plantenkassen en bloemkwekerijen rondlopen. Bij een parkeerplaatsje zijn stalletjes waar de Hmong ook hun souvenirs verkopen. In de verte zie je de Siriphon waterval tegen de bergwand aan liggen. In Khun Klang zijn twee benzinepompen.

Wil je nog de prachtige Watchirathan waterval bezoeken, dan zou ik Khun Klang en het koninklijk project overslaan. Rijd in dat geval rechtdoor op de Highway 1009.

Watchirathan waterval

De imposante Watchirathan waterval.

15.30 uur: Na een afdaling van 10 km bereik je de afslag naar de Watchairathan waterval (น้ำตกวชิรธาร) — het is 500 meter naar de parkeerplaats met eetstalletjes. Dit is een van de drukst bezochte watervallen van Noord-Thailand, maar het is dan ook een van de mooiste. Er is een uitzichtpunt waar je nat wordt van de nevels van het neerstortende water. Er gaat een pad (gedeeltelijk trappen) omhoog door mooie natuur.

16.15 uur: Rijd vanaf de parkeerplaats terug naar de hoofdweg. Sla er rechtsaf en rijd via Khun Klang en de controlepost terug naar Mae Chaem. Rijd voorzichtig bij de soms steile en bochtige afdaling naar Mae Chaem.

17.30 uur: Je bent weer terug in Mae Chaem.

Meer informatie over Doi Inthanon vind je in het artikel Doi Inthanon, Thailand highest peak with cloud forests en in het eerste gedeelte van Logboek Doi Inthanon-Mae Sot, langs de grens met Myanmar.

Dag7: Mae Chaem – Op Luang – Chiang Mai

Mae Chaem<54 km>Op Luang<18 km>Hot<32 km>Chom Thong<55 km>Chiang Mai. Totaal 159 km

8.00 uur: Vertrek met volle tank vanaf het PTT-benzinestation in de richting van Hot. Na 2 km ga je bij de splitsing rechtsaf en vervolg je je tocht op Highway 1088, een goede asfaltweg. Je rijdt voornamelijk laag in de heuvels temidden van bos met bladverliezende soorten, maar na zo’n 20 km maakt dat plaats voor uitgestrekte ontginningen waar een verscheidenheid aan groenten wordt verbouwd. Duizenden kale rotsblokken steken hun kop uit boven het in cultuur gebrachte land. Hier zit de weg over een aantal kilometers vol met gaten die er vooral door de zwaar beladen vrachtwagens die de groente komen ophalen zijn ingereden.

Na ruim 40 km, voorbij het dorp Om Khut (อมขูด), bereik je de Thepphanom warmwaterbronnen rechts aan de weg. Wandel er een rondje.

Op Luang

De Op Luang (Kloof) ten westen van Hot

9.30 uur: Je vervolgt je tocht door droog dipterocarpenbos. De weg gaat weldra over de rivier de Mae Chaem en na een paar kilometer bereik je Highway 108 (Chiang Mai-Mae Sariang-Mae Hong Son). Sla linksaf.

10.00 uur: Vijf kilometer verderop ligt het hoofkwartier van het Op Luang nationaal park (อุทยานแห่งชาติออบหลวง). Parkeer er je motorfiets en betaal het toegangsgeld. Wandel naar de spectaculaire Op Luang Kloof (ออบหลวง) die door de Mae Chaem door de rotsen is geslepen. Bezoek daarna de prehistorische schilderingen op een klif. Meer informatie hierover in het artikel Hot, Op Luang en Tham Tong—toeristisch nog onbedorven.

12.00 uur: Rijd verder richting Hot, de weg volgt de rivier de Mae Chaem over vele kilometers. Na 18 km bereik je Hot (ฮอด). Links van de weg, aan het begin van de bebouwde kom, is een PTT-benzinestation, wat verderop zijn aan de rechterkant van de weg, vlak voor de grote T-kruising, talloze eetstalletjes.

12.30 uur: Lunch in Hot.

13.15 uur: Rijd verder richting Chiang Mai. Vijf kilometer buiten Hot is de afslag naar de kleine Tham Tong-grot (ถ้ำตอง) die je na ca. 5 km bereikt. Bij de grot is een prachtig gelegen meditatiecentrum. Neus er een half uur rond.

14.30 uur: Vervolg je tocht op Highway 108. Je bent inmiddels op een tamelijk drukke weg met vrij veel vrachtverkeer. Na ruim 25 km bereik je het stadje Chom Thong (จอมทอง). Een bezoek aan Wat Phra That Chom Thong is er de moeite waard.

Liggende Boeddha

Een uit de rotsen gehouwen Liggende Boeddha.

15.30 uur: Vervolg je tocht naar Chiang Mai over de Highway 108 die hier grotendeels vierbaans is. Het is een drukke weg. Op een alternatieve route over rustige landweggetjes ben je veel tijd kwijt en daar heb je wellicht geen zin meer in. Je hunkert naar de uitlaatgassen en de decadentie van de grote stad.

Neem al het verkeer voor lief (maar blijf alert tot de laatste meter!) en rijd in één ruk via Doi Lo, San Pa Tong (สันป่าตอง) en Hang Dong naar Chiang Mai (เชียงใหม่). Je komt de stad aan de zuidkant binnen, bij het Airport Plaza en het grote kruispunt met viaduct.

©SJON HAUSER: tekst, foto’s en kaarten