Kamnan Poh, de godfather van Chonburi

Nieuws: Godfather van Chonburi in de bak

Somchai Khunploem was van gewone komaf, maar wist zich dankzij zijn goed ontwikkeld zakeninstinct, de nodige intimidaties en hier en daar wat geweld, op te werken tot de machtigste man van de streek ten zuidoosten van Bangkok. Hij is vooral bekend als Kamnan Poh en heeft ook de bijnaam “Godfather van Chonburi”, en noemde zichzelf eens ‘half zakenman, half gangster’. Maar ook in Thailand kan niet altijd alles door de beugel. In maart 2004 werd Kamnan Poh door een rechtbank veroordeeld tot 25 jaar gevangenis omdat men het bewezen achtte dat hij mastermind was van de moord op een lokale leider in 2003. Toen het gerechtshof na een appeal in 2006 bij dit besluit bleef, ging de kamnan ervandoor—hij was bovendien ook nog schuldig bevonden aan corruptie en andere malversaties. Naar zeggen leefde de voortvluchtige daarna in Cambodja waar hij goede connecties heeft, die nog dateren van de tijd dat hij zijn businessimperium aan het opbouwen was. Maar af en toe werd hij gesignaleerd in de provincie die hij zoveel jaren in zijn greep had. In januari dit jaar werd hij bij een geheime politieoperatie gearresteerd en linea recta naar de gevangenis gestuurd. Erg happy keek de gangster-zakenman daarbij niet.

Kamnan Po na arrestatie

Kamnan Poh na zijn arrestatie. Foto: Bangkok Post (met dank).

Men vroeg zich af hoe het mogelijk was dat de misdadiger zo lang in Chonburi had kunnen rondlopen. Uiteraard was zijn invloed er nog aanzienlijk. Kamnan Poh was een moderne godfather die zijn kinderen had laten studeren en inmiddels bekleden zij invloedrijke posities. Eén zoon van de gangster is nu minister van cultuur (jazeker!), een andere burgemeester van Phatthaya, de beruchte badplaats, ooit uitgeroepen tot de vunzigste stad op aarde en een toeristische topbestemming in Zuidoost-Azië. Twee andere zonen bekleden vergelijkbare, belangrijke posities in de provincie.

De invloedrijke zonen speelden er wellicht een rol bij dat Kamnon Poh meteen van de gevangenis van Bangkok naar die in zijn thuishaven Chonburi werd overgebracht. Daar was hij nog maar net gearriveerd of hij werd vanwege zijn slechte gezondheid naar het ziekenhuis van de stad gereden waar hij nu een VIP-behandeling geniet. Maar echt op vrije voeten is hij nog niet!

Kamnan Poh is een begrip in Thailand. Toch is de invloedrijke gangster geen geval apart. Vanaf de jaren tachtig van de 20e eeuw begonnen talloze lokale zakenlieden met maffia-trekjes grote invloed uit te oefenen op het economisch en politiek leven van Thailand. Ze hielden er nauwe betrekkingen met politici en topmilitairen op na, financierden vaak de verkiezingen van kandidaten of gingen soms zelf de politiek in. Meestal waren het lieden van Chinese komaf en vaak gebruikten ze intimidatie en geweld om hun belangen te behartigen. Sommigen werden zelf slachtoffer van geweld of liepen tegen de lamp. Met het moderner en complexer worden van de Thaise maatschappij lijken godfathers als Kannan Poh, Sia Leng (de Godfather van Khon Kan) of de drie ‘Dalton’ broers van de provincie Phetchaburi (van wie één aan de top van zijn carrière stelde: ‘Ik heb geen vijanden meer, ze zijn allen dood!’) op hun retour— net als in Amerika een carrière van ‘krantenjongen tot miljonair’ nu verleden tijd is—wie leest er nog een krant?

Als een soort in memoriam voor het fenomeen hier een korte biografische schets van de ongelukkige Kamnan Poh: Hij werd in 1937 geboren als zoon van een kruidenier. Na vier jaar lagere school ging hij werken op vissersboten. Hij was een laatbloeier, want op zijn dertigste was hij nog niet meer dan dorpshoofd en de eigenaar van één vissersboot. In 1972 nam zijn carrière echter een wending. Met andere vissers, in het totale bezit van vijftien boten, zette hij een onofficieel bedrijf op dat voor 100 000 baht per jaar het recht verwierf in Cambodjaans territoriaal water te vissen. De expedities waren bijzonder lucratief. Er werd voor honderdduizenden bahts aan vis binnengehaald en elke keer stak Kamnan Poh twintig procent van de opbrengst in eigen zak. Daarnaast verhandelde hij US-dollars van de marinebasis in Sattahip op de zwarte markt in Cambodja. Later kreeg hij het alleenrecht Mae Khong- en Hong Thong-whisky in Chonburi te distribueren. Het geld dat binnenstroomde investeerde hij in landgoederen en bouwondernemingen. Vanwege enkele op handen zijnde mega-projecten in de provincie, zoals de aanleg van een diepzeehaven, zou dat ook weer in goud worden omgezet. Al het land grenzend aan de dwars door de provincie lopende rijksweg 331 kwam in Kamnan Poh’s bezit. In 1975 was hij al zo invloedrijk dat hij met succes de verkiezingscampagnes van kandidaten voor het parlement sponsorde. Zelf was hij lange tijd kamnan (subdistrictshoofd) van een kleine plaats ten noorden van Phatthaya. Kamnan Poh is het prototype godfather die rijk werd door illegale activiteiten, grootschalig investeerde in legale ondernemingen (vaak bouwbedrijven) en tenslotte zijn imperium uitbreidde en consolideerde via de landspolitiek (naar: Pasuk Phongpaichit en Sungsidh Piriyarangsan, Corruption and Democracy in Thailand. Bangkok, 1994).