Elections 3 November 2013

Sunday 3 November: Local elections
Next Sunday there will be local elections in Thailand. In Chiang Mai the people will elect the members of the Thesaban (City) Council and its head, the Lord Mayor of the city. About seven major candidates are competing to become the new mayor, many of them as independent candidates or as the candidate of a local political party (group). Thousands of bill boards with the candidates’ portraits adorn the roads in the city. Some candidates rent pick up trucks equipped with giant speakers to bring their taped message in a tumultuous way to the remotest lanes. At least three times a day the mu ban where I live is visited by a song thaeo campaigning for Candidate Number 4, Phonchai Chutthanawasathian, a seasoned local politician and businessman, the owner of a number of hotels. Like a thunderstorm his list number is echoing from the speakers: Boe si! Boeee siii!! Boeeeeeee siiiii !!! This is followed by a song in which the candidate is praised as the benefactor of the Chiang Mai people. The campaign of Candidate Number 3, Thatsanai Bunupakon, is not that noisy. Thatsanai is currently Chiang Mai’s mayor and is hopeful to extend his position. I have seen quite a few times groups of his canvassers distributing leaflets to the people.
At present, Chiang Mai has at least half a million inhabitants. The explosive growth over the past 10-20 years has resulted to many problems, such as traffic jams, pollution, crimes and drugs abuse, and soaring corruption.Add to these the serious floods that bring misery every two or three years. Thai elections are also plagued by corruption, in particular vote buying by illegally handing out money shortly before election day. Candidate Phonchai, apparently a “clean guy”, urges the people to immediately report vote buying when they witness it and has even distributed leaflets informing them what number to call in such cases.
Elections in Thailand are colorful events, and rarely dull, but the huge amounts of money wasted during the campaigns can make you feel sad, as seldom the most benevolent candidates win. In order to strictly enforce discipline during election day, and to prevent violence, the sale of alcohol is prohibited during two days. So nearly all bars and cafes in town are closed on Saturday 2 and Sunday 3 November. However, in my mu ban (living quarter), on the evening before an election the people use to gather in gardens and in front of their homes, and in a festive mood they drink and toast to the well being of one or more of the candidates. I cannot predict how festive the mood will be on Saturday the 2th, as officially Thailand is in a state of mourning since the demise of the Supreme Patriarch of the Buddhist Sangha, last October 24—drinking-bouts are not considered respectful in this situation.

5 politici-680

Zondag 3 november: Gemeenteraadsverkiezingen
Het is weer zo ver: verkiezingen! A.s. zondag zijn er gemeenteraadsverkiezingen in Thailand, de verkiezing van de burgemeester inbegrepen. In Chiang Mai gaat de strijd tussen een achttal kandidaten, meest onafhankelijke kandidaten en kandidaten van lokale partijen. Al wekenlang hangt de stad vol met hun posters en voeren zij hun luidruchtige campagnes. Zeker drie keer per dag rijdt er een pick up door de wijk waar ik woon en galmt vanuit een speaker de oproep op Nummer 4 te stemmen, Phonchai Chitthanawasathian, een ouwe bekende in de gemeentepolitiek en eigenaar van hotels en andere business. Hij is nu de kandidaat van de lokale partij Klum Ananda Phum. Het oorverdovende Boe Si! Boeee Siii!! Boeeeeeeeeeeee Siiiiiiiiii!! (Nummer 4) wordt gevolgd door een lied waarin Phonchais naam valt als een weldoener van de bewoners van Chiang Mai. Maar Thatsanai Bunupakon, kandidaat Nummer 3 van de Klum Chiang Mai Khunatham (partij) en de huidige burgemeester van de stad lijkt meer grass roots steun te hebben. Ik zag ten minste talloze ploegen van zijn partij door de stad trekken om foldertjes van hun kandidaat uit te delen.
In Chiang Mai zijn genoeg problemen die om een oplossing vragen en de kandidaten ertoe brengen beloftes te doen: de verkeersopstoppingen, overstromingen, criminaliteit en corruptie. Corruptie is er ook ruimschoots tijdens verkiezingen, met name het illegaal kopen van stemmen. Bij het reclamemateriaal van kandidaat Phonchai zit zelfs een foldertje dat de burgers oproept het meteen te melden wanneer zij van ‘omkoperij’ getuige zijn (met telefoonnummer erbij). Terwijl je Phonchai bij eerdere verkiezingen op zijn posters tot zijn middel door het water zag zeulen om het leed veroorzaakt door de overstromingen met de burgers te delen, zie je hem nu vooral tegen een achtergond van de muurvaste files en pleit hij ervoor Chiang Mai een goed openbaar vervoer te bezorgen.
traffic-500bOp de poster zie je trouwens stadsbussen in Bangkok in de file staan—niet echt een aanbeveling voor openbaar vervoer. En meen ik op de achtergrond bergen gemonteerd te zien of is het slechts de smog van de hoofdstad? Die actie voor openbaar vervoer contrasteert sterk met de landelijke verkiezingen van juli 2011 toen één kandidaat nog campagne voerde met het contactsleuteltje van een auto als een soort logo—dat stond ervoor dat iedere burger een eigen auto moet kunnen aanschaffen. Overigens gaat mijn sympathie op een of andere manier uit naar kandidate nummer 7, een wat rijpere chengkade (sexy dame) die op de posters haar volle boezem in de strijd gooit. Zouden daaraan beloften zijn verbonden dan zou dat al gauw vijftig procent van de stemmen opleveren. Verkiezingen in Thailand hebben iets dwaas, maar tegelijkertijd iets feestelijks. De dag voor de verkiezingen mag er geen alcoholische drank worden verkocht en zijn bars en cafés gesloten, opdat het electoraat de volgende dag nuchter bij de stembus verschijnt en geweld wordt voorkomen. Bij mij in de straat wordt er dan juist vrolijk gezopen, want heel wat bewoners hebben inmiddels een paar bankbiljetten gevangen. Op matten zit men bij elkaar in de tuintjes of voor de deur iets te vieren en ik denk dank mijn woonwijk daarmee geen uitzondering is. Hoe men bij de aanstaande verkiezingen de feestelijkheden zal hanteren durf ik niet te voorspellen. Sinds de dood van de Opperste Patriarch van de boeddhistische Sangha op 24 oktober verkeert het land officieel in rouw en een drankgelag past daar niet goed bij. (Op de zondag van de verkiezingen zijn bars en cafés trouwens ook gesloten, dat is zeker. Proost!)